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新基建“添了把火”,AI创企4月融资超20亿,但盈利仍是一道坎

发布时间:2020/04/22 财经 浏览次数:376

(原标题:新基建“添了把火”,AI创企4月融资超20亿,但盈利仍是一道坎)

作者:时代财经 史成超

图片来源:视觉中国

4月才过半,已有至少5家AI创企密集公布了亿元级融资消息。

其中,第四范式融资2.3亿美元,思必驰获融资4.1亿元人民币,AMR机器人研发商灵动科技融资超过1亿元人民币,拖地机器人云鲸科技获得来自源码资本、字节跳动领投的亿元人民币融资,晓多科技连续完成B+轮和C轮两轮融资,资金超过2亿元人民币。

进入二季度,疫情肆虐全球,宏观经济低迷的形势下,AI创企融资却出现回暖迹象。多位分析人士、从业人员对时代财经指出,尽管融资回暖,但企业盈利仍然困难,“落地”和“全球化”成为2020年AI创业的重要关键词。

新基建点燃AI投资热情

这些拿下投资的AI公司各有特色。其中,融资金额最多的第四范式,核心优势在于推荐系统,主阵地为“智能获客”,协助客户线上智能运营。公司创始人戴文渊曾是百度凤巢系统的负责人,也在华为诺亚方舟实验室担任过主任研究员。

苏州AI企业思必驰则定位对话式人工智能平台,此次融资轮次为E轮,主要强化IoT、车联网等优势物联网领域。灵动科技和云鲸科技均为机器人公司,前者为制造业、物流行业客户提供2B机器人及解决方案。

可以看出,近期AI行业不论是2B,还是2C业务,通用型技术平台,抑或垂直解决方案提供商,资本都在各个领域纷纷下注,创业项目“雨露均沾”。

这样的热闹并不容易。1月31日,艾媒数据中心统计数据显示,在经历了五年飞涨后,2019年,中国人工智能领域的投融资热情已经大幅降低,交易量和交易金额均急剧下降。艾媒咨询分析师认为,受宏观经济影响,资本市场整体遇冷,资本逐步理性并有向头部企业聚集的趋势。

但今年一季度AI行业一级资本市场回暖,撑起了行情。据华秋创服统计,一季度国内硬科技领域的投融资共有53笔。从所属行业看,人工智能行业19起,占比第一。在“新基建”7大领域中,人工智能及场景应用的基础建设,是消费投资的主战场。

“AI行业不像前两年疯狂炒概念了,但我感觉热度还在。”一名资深AI行业投资人对时代财经表示,“机构会看更加务实,能够落地的项目,主要集中于机器视觉在工业、安防等场景的应用上。”

从技术层面看,上述人士表示,今年不太看好NLP(自然语言处理),因为时机还没有到。其认为,知识图谱是个很好的方向,但能落地和发现应用场景的从业者太少。相比之下,他对机器替代人效的项目最为看好,但需要具备底层技术的硬核团队,“这个赛道是Winner takes all(赢者通吃)”。

深度研究院院长、人工智能学会会员张孝荣对时代财经表示,因为新冠疫情的影响,今年全球的科技投融资活动会受到一定影响。不过,他预计,2020年AI创企的融资走势会先降后升。一季度最低,二季度逐渐回升,三季度略有反弹,四季度趋向正常。

由于新基建的扶持,投资界对于AI这项技术的价值认知将只增不减,人类社会迈向更高的机器智能的大趋势不会改变,AI领域的投资活动将继续活跃。

AI创企深尚科技副总裁沈阳对时代财经表示,在整体融资走势趋冷的情况下,AI走出独立行情,一是因为新基建背景下,技术驱动经济,疫情阻断人员流动,中小企业降本增效,AI创企是较好的标的;二是不同于新基建5G等持续高投资领域,AI经历了前期确定场景应用,以及数据积累的阶段后,将成指数型增长,是风险投资介入的良好机会。

百炼智能创始人&CEO冯是聪告诉时代财经,今年一级市场投资会更加谨慎,可能会出现两极分化的情况。“有价值的公司融资更容易,没有核心壁垒、核心价值的公司可能会比较艰难,这是市场的自然选择的过程。”

落地成关键词

“落地”是2020年AI创企最重要的关键词,所谓“落地“,即技术能够满足实际需求。

疫情期间一些非常规场景,为AI发展创造了特殊的应用窗口,也催生出一些新的潜在机会。张孝荣认为,包括医疗健康产业、智能客服、在线教育、远程办公、大范围多场景人员排查、高空防控、大数据分析与预测、远程处理多样复杂问题等场景,都有望带给AI行业新的发展空间。

智能化物流平台快兔物流CTO周鲲在接受时代财经采访时,强调了创业过程中AI项目落地的重要性。“理论和概念改变不了行业,没有实际落地、不能结合应用场景的技术是空中楼阁。能够提效降本、客户体验好,才是技术应用的关键要素。”他表示。

以物流行业的运输环节为例,目前专线公司的信息化程度仍然很低,仅部分有使用一些管理系统,AI技术基本没有应用。这也意味着,在运输的效率和客户服务方面,AI技术还有很大的应用空间。

针对物流运输环节,周鲲认为存在几个重要的技术改造方向:智能路由、智能配载、智能调度、自动装卸、无人驾驶等,而其中,自动装卸和无人驾驶由于牵涉到硬件开发,周期长投入大,短期之内比较难见到落地应用;而智能路由、智能配载等则是通过软件技术的应用,通过标准模型的建立和机器学习的自我修正,并且能借鉴其它行业的对应算法,可以实现较低的投入、较快的产出。

周鲲举例,智能配载的原理并不复杂,不过一旦能实现落地应用,却可提升至少20%以上的整体收益。

周鲲介绍,目前快兔物流正和创新工场AI研究院联合开展合作研究及开发,二者分工明确,一个提供技术支持,一个提供实际应用场景和过程更正,创新工场主要是在原始算法模型中提供帮助,实际运用调整是由快兔自身来完成。

从AI落地的角度而言,冯是聪认为,AI+RPA技术,即企业复杂流程自动化在今年会有较大机会。“按照毕马威统计,AI+RPA全球市场规模每年的增长率是150%。疫情之后,增长率会更高。”

其以百炼智能营销自动化、文档生成自动化、门店管理自动化三项业务为例解释称,由于营销自动化本身就是在线服务,提供非接触式获客,客户拜访之前工作全部用在线方式完成,疫情期间需求越来越多,产品在2020年将呈爆发趋势。

文档生成技术可以更好的帮企业节流、省钱,通过部署机器人来代替人工;但门店管理自动化由于是支持线下业务,整体市场也会受到大环境影响。

不过,落地知易行难,其中亦有不少门槛需要跨越。

以物流行业为例,“AI技术在物流行业中落地的首要难点在于人才的稀缺。一个行业的技术改造,需要的是既懂技术又懂行业的人才。”周鲲对时代财经表示,“某些互联网高科技人才在对行业不熟悉的情况下,凭借着对行业似是而非的认识一头扎进来,自然是落寞收场;而物流行业的从业人员特别是高层偏于传统理念,对技术的重视度不够,导致高科技人才的沉淀很少,也限制了物流行业的科技转型。”

此外,智能化的前提是标准化、规范化、数据化,客户需求的多变,货物的多种形态和运作要求,客观上也导致了AI技术落地的实际困难。”

AI企业国际化拓路

疫情在创造机会窗口的同时,也给公司的营收增添巨大压力,AI创企仍将长期面临“入不敷出”的现状。

4月14日,科大讯飞发布2020年第一季度业绩预告显示,公司由盈转亏,预计归属于上市公司股东的净利润亏损1.25亿元~1.35亿元。亏损原因在于,本次新冠疫情较大程度延缓了第一季度项目的实施、交付、验收等相关工作的进度,因此也影响了收入的实现进度。此外,美的旗下库卡机器人的中国区员工也向媒体透露,因受疫情影响,库卡中国区不少计划中和正在实施的项目也都遭到推迟或取消。

龙头企业尚且如此,原本在启动、推进项目上就面临多重阻碍的创业公司,在严峻的疫情形势下更加艰难。

疫情进一步加重了公司的营收压力,“AI产业链上下游陷入开工困境,AI创企能启动和推进的项目受限。而AI创企本来就存在着现金流承压、经营成本高、过度依赖融资等问题,疫情又带来原材料和生产停滞、物流限制、订单停滞、履约延迟、实施和账期延迟等问题,令企业压力倍增。”张孝荣指出。

沈阳指出,疫情阻断了世界各国,包括国内各地的频繁交流,而AI行业多为2B业务,在无法当面沟通需求的情况下,较难就实际问题和需求进行深入的交流,也就难进一步推动业务发展或新增客户,从而增加收入。

另外,虽然疫情的加剧对整体行业降本增效提出了新的要求,但大部分企业目前的关注点还是在销售(增加收入)上下功夫,这就促使AI创企的产品能力和销售能力需要做出调整,以适应2B客户的发展需要。

在加速商业化落地,将企业重心从技术主导向市场主导转移的同时,AI创企业务触角还在积极向海外伸展。

去年7月,第四范式宣布SAP全球副总裁裴m思加入公司担任总裁职务。第四范式方面表示,裴m思在SAP的丰富经验对于追求快速增长、期望帮助各行各业实现AI战略转型的第四范式来说有着巨大价值。

继国际科技巨头高管的加入后,公司在4月2日宣布的C+轮融资中引入思科作为战略股东。公司表示,本轮战略投资方联想、中信银行,将为第四范式进一步融合产业链上下游资源奠定了良好基础,而思科作为海外投资方,将对第四范式的国际化布局起到重要意义。

同期宣布融资的灵动科技一开始即定位全球化企业,同步开拓国内外市场。创始人齐欧曾在甲骨文负责产品和销售,也曾供职于微软亚洲研究院与SAP。公司产品已经在日本最大的第三方物流商伊藤忠华北物流战略基地上线,首个仓库运行20台AMR机器人,为超过600家服装门店提供搬运分拣服务。

此外,在海外市场的开拓中,灵动科技于2019年底成立了美国销售中心和机器人实验室。据齐欧介绍,全球知名AMR公司MiR前美国区销售高管也加入了灵动科技,带领北美团队进行客户拓展和战略合作。

另一家4月获融资的机器人公司,云鲸智能研发的免手洗拖地机器人NarwalJ1,最初于2019年在海外众筹平台Kickstarter上,共获全球1905个消费者的支持,筹集114万美元。目前该款产品已进入量产阶段,并将于近期发售。市场拓展方面,公司表示同步国内市场的同时,会优先考虑国外市场。

2019年12月,Gartner在最新报告《市场指南:中国人工智能初创企业》中表示,已经采用AI技术的中国企业比例从2018年的18%增长到2019年的34%,比全球同期的平均水平高出4%到14%。

图片来源:Gartner

中国的人工智能(AI)初创企业在各类AI应用的发展中发挥着越来越重要的作用,全球的首席信息官们(CIO)对中国AI企业的本地化能力和在全球使用的案例都非常感兴趣。

具体而言,一些公司正在寻找中国特有的解决方案,如汉语自动语音识别和自然语言理解,以服务于中国或海外的中国客户。再比如,全球的汽车制造商正在利用中国AI初创公司的车载中文语音助手来支持对中国客户的服务。

上述报告指出,由于新加坡、东南亚国家、美国和欧洲等海外公司对中国AI技术的兴趣日益浓厚,越来越多的中国AI初创企业正在海外拓展业务。

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